摘要:9月22日晚间,据国外媒体报道,Imagination Technologies宣布同意具有中国背景的私募基金Canyon Bridge Capital Partners收购邀约。Canyon Bridge将按照每股182便士的现金价来收购,收购总价为5.5亿英镑。与Imagination当地时间周五收盘价相比,这个收购价格要高出了42%。作为交易的一部分,Imagination将旗下的位于美国的MIPS嵌入式处理器业务以6500万美元卖给了Tallwood MIPS。Tallwood MIPS则由美国加州投资公司Tallwood Venture Capital间接拥有。

中国又多了一家GPU和AI厂商?Imagination接受Canyon Bridge收购邀约!-芯智讯

9月22日晚间,据国外媒体报道,Imagination Technologies Group Plc(以下简称“Imagination”)宣布同意具有中国背景的私募基金Canyon Bridge Capital Partners(以下简称“Canyon Bridge”)收购邀约。Canyon Bridge将按照每股182便士的现金价来收购,收购总价为5.5亿英镑。与Imagination当地时间周五收盘价相比,这个收购价格要高出了42%。作为交易的一部分,Imagination将旗下的位于美国的MIPS嵌入式处理器业务以6500万美元卖给了Tallwood MIPS。Tallwood MIPS则由美国加州投资公司Tallwood Venture Capital间接拥有。

从被苹果弃用到被中资收购

今年4月,苹果公司宣布将在两年内放弃使用Imagination Technologies的一切技术,包括专利、知产、保密信息等等。而苹果之所以会做出这样的决定,是因为它正在开发自己的 GPU。而在此之前,苹果一直是Imagination的最大客户。

根据Imagination的财报显示,苹果上财年付给Imagination的许可费和版权费达6070万英镑,占其总营收的一半,而本财年预计将再支付6500万英镑。显然,如果没有了苹果这个大客户,Imagination的营收将会出现大幅的下滑。

因此,在苹果宣布停止使用其产品之后,Imagination的股价一度暴跌近71%。同时苹果还从Imagination挖走了不少技术人员。这也使得外界对于Imagination普遍看衰。

中国又多了一家GPU和AI厂商?Imagination接受Canyon Bridge收购邀约!-芯智讯

 

今年6月下旬,Imagination宣布公司决定整体出售。同时Imagination透露,已由多家潜在收购者对其伸出橄榄枝之后,其股价也应声大涨20%左右。当时有消息称紫光有可能会出手收购Imagination,但随后紫光对此予以了否认,同时宣布其原持有的3%的Imagination股份已经全部清空。

不过,当时的消息也显示,具有中国背景的私募基金Canyon Bridge当时也正式在计划收购Imagination公司。此外,还有多家国外的财团。没想到,仅时隔三个月之后,Canyon Bridge就和Imagination顺利达成了交易。

中国又多了一家GPU和AI厂商?Imagination接受Canyon Bridge收购邀约!-芯智讯

从Canyon Bridge对于Imagination的收购价来看,虽然比Imagination目前的市值高出了42%,但是相比苹果宣布弃用Imagination产品之前的市值来说,还是低了有50%以上。所以,总得来说,这笔买卖并不贵。

目前,Canyon Bridge并未公布对于Imagination未来的规划。不过,路透社的消息显示,Canyon Bridge在收购完成之后将不会进行裁员。

Canyon Bridge合伙人雷-宾汉姆(Ray Bingham)周五表示,“我们将在英国人才和专业技术方面进行投资,以便加速Imagination的扩张,特别是进军亚洲。”

收购Lattice遭拒之后,Canyon Bridge能否顺利将Imagination收入囊中?

2016年11月3日,Canyon Bridge曾宣布以13亿美元收购美国 FPGA半导体生产商Lattice Semiconductor(莱迪思半导体)所有股份。按照当时的协议规定,并购完成后Lattice将作为Canyon Bridge的子公司独立运营。

但是,在今年9月中旬,美国特朗普政府以国家安全为由(Canyon Bridge具有中国资本背景),阻止了Canyon Bridge收购Lattice的交易。

Canyon Bridge究竟是何方神圣?

根据Canyon Bridge的官方网站的介绍显示,Canyon Bridge是新近成立的全球私募股权并购资金,总部设在美国硅谷,在北京设有办事处。

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另外,从其管理团队来看,Benjamin Chow博士是Canyon Bridge的创始人和管理人。拥有超过20年的私募股权、风险投资、高级管理和技术研发经验。在创办Canyon Bridge之前,他曾是国有的国新基金(China Reform Fund Management)的总经理,SIG中国总经理。

而根据监管文件显示,Canyon Bridge的基金也得到了国有的国新基金的支持。

此前,Canyon Bridge一直想让美国外商投资审查委员会(CFIUS)相信,它会在不受中国政府影响的情况下经营Lattice。并且,在没有获得CFIUS审批通过时,Canyon Bridge甚至还承诺承担了不超过5800多万美元的反向分手费。

但是,即便如此,Canyon Bridge收购Lattice还是因为美国政府的阻碍而宣告失败。

 

能否顺利将Imagination收入囊中?

或许是由于受到了收购Lattice失败的影响,此次Canyon Bridge收购Imagination也变得格外谨慎,为此了顺利完成收购,Imagination还特意将旗下的总部位于美国的MIPS嵌入式处理器业务以6500万美元卖给了美国加州投资公司Tallwood Venture Capital的子公司Tallwood MIPS。

这样一来,Canyon Bridge此次所收购的Imagination资产就不涉及美国的业务,因此可以规避美国CFIUS的审查。以便更加顺利的完成对Imagination的收购。

不过,即便能躲过美国CFIUS的审查,也还要过英国政府和美国政府这一关(英国和美国还是盟友关系)。此前,美国和英国政府都表达了对中国公司拥有他们本土关键技术的担忧,尤其是那些与中国政府有关系的公司。此前,美国CFIUS在调查Lattice被收购一事时,英国政府也表示会在必要时进行干预。

而此次收购Imagination,也不排除英国政府会出手干预。此前有消息人士就曾表示,如果Canyon Bridge 中标,Imagination的的 GPU(图形处理器)设计可能成为关注的焦点,这一技术可以被航空航天和国防制造商所采用。

另外,即便是英国政府不出手干预Canyon Bridge收购Imagination,美国政府也可能会在最后一刻跳出来横加阻碍。

早在去年5月下旬,福建宏芯投资基金(以下简称宏芯投资)就曾宣布以每股6欧元现金要约收购德国半导体厂商爱思强(AIXTRON SE, AIXA GR)。但是在去年12月,当时的美国总统奥巴马发布总统令,阻止中国福建宏芯基金收购德国半导体公司爱思强,称这一交易可能威胁美国国家安全。随后,这项交易正式告吹。

另外,除了英国和美国政府因素之外,苹果也可能会在最后一刻插上一脚。目前,苹果持有Imagination 8%的持股,作为Imagination的股东,苹果也确实有可能会要求美国政府来阻碍这次收购,或者联合美国财团来收购Imagination(就像此前与贝恩资本联合收购东芝半导体一样),以保护自身的利益。

目前,苹果依然有采用Imagination的产品,而且苹果的自主GPU也可能用到了Imagination的专利技术。此前,Imagination就曾对外表示,自己的图形芯片设计非常复杂,它怀疑苹果能否在不侵犯其专利、知识产权和保密信息的情况下设计出新型的 GPU。

如果,Imagination被中国资本收购,那么也就意味着,未来中国资本可能会对苹果发起专利诉讼。这或许也是苹果不愿意看到的局面。

 

收购成功将补齐国产GPU短板

早在今年4月6日的时候,笔者就发布了一篇题为《紫光或将收购苹果GPU供应商:这下自主CPU、GPU都要有了!》的文章。笔者认为,对于实力雄厚的紫光来说,此时收购Imagination将是一笔比较划算的买卖,因为Imagination经过此前的暴跌之后,其市值相对于Imagination的实际价值来说应该是比较便宜了。而且相对于目前国内已经逐渐赶上的移动CPU来说,移动GPU则仍是中国半导体严重缺失的一环,对于收购狂人紫光来说这将是补足其大半导体战略的一个很好的机会。

不过可惜的是,此后紫光对此回应表示不考虑收购Imagination,并宣布其原持有的3%的Imagination股份已经全部清空。所幸的是具有中资背景的Canyon Bridge出手了。

当然,也不排除Imagination被中资财团收购之后,再转手给国产芯片厂商(或许此前紫光公开宣布对Imagination没兴趣是为了便于中资财团对于Imagination的成功收购,毕竟紫光亲自出手,那么受到美国和英国政府阻挠的可能性更大)。比如此前的中资财团对OmniVision的收购,本来计划是卖给北京君正,可惜政策变化导致告吹,现在韦尔股份准备接盘。

目前在智能手机芯片市场,ARM可谓是一家独大,目前的智能手机芯片厂商的嵌入式CPU全部都是基于ARM的架构。在这样的生态之下,国产手机芯片厂商也只能是去选择拥抱,当然国产手机芯片厂商的进步也是有目共睹的,比如展讯、华为海思、小米松果等等。更值得一提的是,展讯已经成功研发出了自主设计的嵌入式CPU,虽然依然是基于ARM指令集的,但是自主可控程度变得更高了。目前拥有此项能力的厂商也只有苹果、高通和三星。

相比之下,在移动GPU这块则是国产厂商非常薄弱的一环。目前绝大多数手机芯片的GPU要么采用的是AMR的Mail系列,高通的中高端芯片则主要采用的是其自主的Adreno系列GPU,剩下的就主要是Imagination的PowerVR系列GPU,苹果此前也一直用的是Imagination的PowerVR系列GPU,虽然近期的A11据称是自主设计的GPU,但是据芯智讯对Imagination的采访了解到,根据Imagination与苹果的协议,苹果是可以基于PowerVR GPU进行自己的定制化设计的。那么似乎也意味着苹果A11的GPU仍然还是基于Imagination的技术。

此前,Imagination一直占据着高端移动GPU市场,虽然近年来ARM的Mail开始追赶上来,但是Imagination依然占据了很大的一块高端市场(一直被苹果采用),如果不是苹果宣布未来将放弃采用Imagination的产品,Imagination依然还处在“温柔乡”当中,这或许也正是Imagination此前对于众多手机芯片客户转而采用Mail GPU而没有对应措施的一个重要原因。

不过,正所谓“瘦死的骆驼比马大”,Imagination在移动GPU领域依然是拥有着领先的技术和丰富的专利,如果能够顺利被中国资本收购,那么其有望进一步在打开中国市场,特别是中国的智能手机市场。

比如,鉴于紫光的国资背景,其旗下的展讯或将与Imagination展开深度合作,展讯自主的手机GPU和基带再加上Imagination的GPU,这下真的称得上是国产自主的手机芯片了。而且目前展讯也在冲击中高端市场,那么高端的GPU也自然是必不可少的。今年年初展讯推出的14nm处理器SC9861-IA就有采用Imagination的GPU。

而且从未来市场来看,随着AR/VR的发展,GPU也将会变得越来越重要。不管是从国家战略来看,还是从中国的移动终端产业发展来看,补齐缺失的移动GPU一环也是很有必要的。

更加有前景的神经网络处理器

就在Imagination宣布接受Canyon Bridge收购邀约的前一天,Imagination在深圳召开媒体发布会,正式发布了新一代的图形处理器PowerVR Series9XE和 9XM GPU,与此同时,Imagination还首发旗下首款神经网络加速器PowerVR Series2NX NNA。

根据其公布的资料和数据来看,PowerVR Series2NX NNA非常强大,其人工智能性能远超华为最新发布的人工智能处理器麒麟970和苹果A11仿生处理器。

现在,在终端侧部署人工智能已成为大势所趋,而在智能手机这样的移动终端侧部署人工智能,专用的神经网络处理器将拥有很大的优势。未来,神经网络处理器或将成为智能手机的标配。而这也将成为Imagination重新崛起的一个巨大机会。如果Imagination能够成功被中资收购,那么这也将成为推动中国在人工智能领域前行的一个助力。

作者:芯智讯-浪客剑